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Rendez-vous avec les étoiles dans les réserves de ciel étoilé du Canada

Le Festival d’astronomie populaire du parc national du Mont-Mégantic au Québec est l’une des nombreuses attractions nocturnes cette année mettant l’observation d’étoiles à l’honneur.

16 juillet 2014
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Au parc national du Mont‑Mégantic, les étoiles semblent accessibles du bout des doigts, même si elles sont à des milliers de milliards de kilomètres au loin. Dans ce parc provincial du Québec, le ciel étoilé fait d’ailleurs partie d’une réserve protégée.

En 2007, la région du mont Mégantic a été consacrée toute première réserve internationale de ciel étoilé. On y trouve plusieurs observatoires astronomiques. Le sommet de la montagne, à 1 100 mètres d’altitude, est surtout fréquenté par les chercheurs; mais plus bas, le petit observatoire, sur le toit de l’ASTROLab du parc, accueille toute l’année les amateurs d’étoiles.

Ces observatoires trônent au sommet de petites montagnes, nichées dans les forêts sombres des Cantons de l’Est, au Québec. Un endroit de rêve pour contempler les étoiles : à cette altitude, le climat est sec, et il n’y a guère de pollution lumineuse. Ces conditions sont idéales pour explorer le système solaire, surtout grâce aux télescopes des observatoires.

L’été est marqué par le Festival d'astronomie populaire, seul moment de l’année où le grand public peut admirer un paysage cosmique grâce au grand télescope de l’observatoire de recherche; il s’agit du plus puissant télescope astronomique de l’est de l’Amérique du Nord. En 2014, ce festival a lieu tous les vendredis soir, du 18 juillet au 22 août.

Une navette transporte les festivaliers jusqu’au sommet de la montagne (portez des vêtements chauds : il fait froid là-haut), où un guide commentera le coucher du soleil, alors que le jour laisse la place aux étoiles. À l’intérieur de l’observatoire, les astronomes parlent de leurs recherches et répondent aux questions sur la voûte céleste nocturne. Lorsque le ciel est dégagé, le grand télescope est ouvert. Par temps couvert, on offre aux visiteurs un spectacle multimédia sur le cosmos.

Plus bas dans la montagne, dans le centre d’accueil de l’ASTROLab, films, photos et spectacles multimédias déroulent sous nos yeux l’histoire de l’univers. Lorsque la nuit tombe et que les étoiles sont visibles, les visiteurs montent l’escalier qui conduit à l’observatoire sur le toit du laboratoire. Les portes du toit s’ouvrent, et le télescope, pointé vers le ciel, permet de vivre la magie des étoiles.

Le mont Mégantic n’est pas le seul lieu de rendez-vous des observateurs d’étoiles au Canada. Ces soirées d’observation deviennent une tradition dans d’autres réserves de ciel étoilé du pays comme :

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