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Troupeaux de bisons, fossiles de dinosaures et cieux étoilés au parc national des Prairies

Un regard unique sur la splendeur naturelle et les merveilles ancestrales du parc emblématique de la Saskatchewan

21 mars 2016
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Il y a des lunes, alors que les bisons des plaines étaient légion, les Premières Nations de l’actuelle Saskatchewan, dans l’ouest du Canada, se réunissaient dans d’immenses étendues de prairies pour chasser, festoyer et célébrer la générosité de la terre.

Aujourd’hui, les visiteurs du parc national des Prairies ont la chance de revivre cette époque au cœur du plus vaste écosystème des prairies encore intact au Canada. Admirez les troupeaux de bisons ayant repeuplé ces terres, explorez à pied les immenses étendues de plaines fertiles, de collines et de badlands, fouillez la terre en quête de fossiles de dinosaures et imprégnez-vous d’un fragment de l'histoire du Canada sous des cieux infinis.

Depuis la réintroduction du bison dans le parc en 2005, un grand troupeau de ce bovidé de près d’une tonne arpente comme jadis des terres recouvertes par plus de 70 espèces de graminées. Participez à des activités estivales comme Une promenade dans le parc, qui retrace l’histoire des Premières Nations d’antan et du bison, ressource vitale pour les premiers peuples vivant dans les prairies. Vous pouvez aussi vous laisser tenter par le nouveau circuit Découvrez les bisons en coulisse, où vous apprendrez comment le bison fut sauvé de l’extinction et est aujourd’hui protégé.

Les amoureux des animaux pourraient également avoir la chance d’observer des espèces typiques des prairies, comme l’antilope d’Amérique, l'animal terrestre le plus rapide en Amérique du Nord, ou la chevêche des terriers. Nulle part ailleurs au Canada ne verrez‑vous des chiens‑de‑prairie à queue noire, connus pour leur cri caractéristique, semblable au glapissement du chien.

Le parc est doté de prairies emblématiques, mais aussi d’un relief naturel unique. Le sentier de Butte‑70‑Mile, creusé il y a des milliers d’années par l’eau de fonte des glaciers, surplombe de 100 mètres les plaines environnantes. Accessible par un sentier de randonnée de 5 km, le sommet offre une vue panoramique qui devient encore plus spectaculaire au coucher du soleil.

C’est à l'est du parc, dans les badlands Killdeer, que furent découverts les premiers fossiles de dinosaures au Canada en 1974. Partez à la découverte des badlands le temps d’une balade en charrette au milieu de roches striées qui renferment 60 millions d'années d'histoire. Passez une journée sur un véritable site de fouilles de l'Université McGill à la recherche de fossiles en compagnie de paléontologistes de renommée mondiale.

Les esprits aventuriers sont invités à enfourcher une selle pour une excursion qui sort de l’ordinaire intitulée Pistes de bovins et histoires de cowboys. Pendant deux jours, revivez le temps des troupeaux laissés en liberté sur de vastes pâturages et des grands rassemblements de bestiaux. Suivez la piste du bétail à dos de cheval, dégustez un repas préparé dans un chariot‑cuisine et participez au récit d’aventures entre visiteurs sous un ciel étoilé.

C’est d’ailleurs dans l’obscurité de la nuit que le parc national des Prairies se pare de ses plus beaux atours. En 2009, une superficie de 729 kilomètres carrés du parc a été désignée la plus constellée des réserves de ciel étoilé au Canada. Loin de la pollution lumineuse des villes, admirez des cieux infinis qui scintillent de mille feux. En été, les voyageurs peuvent participer à une foule d’activités pendant une fin de semaine réunissant fête sous les étoiles et spectacle. En journée, descendez la rivière Frenchman en kayak et embarquez pour une promenade en charrette dans les grands espaces. Le soir venu, campez sous les étoiles. Au petit matin, admirez les teintes orangées du soleil levant.

Si le parc national des Prairies charme les visiteurs par sa beauté, ce joyau de la Saskatchewan propose bien plus qu’une nature à couper le souffle. Explorez des gisements fossilifères, traversez des camps des Premières Nations centenaires avec leurs cercles de tipis, plongez dans la culture des cowboys ou observez les bisons dans l'une des rares prairies naturelles encore présentes sur le continent.

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